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Updated: 30 min 32 sec ago

House Hearings Fail to Tap NASA’s Full Potential

September 11, 2014

Yesterday the  U.S. House of Representatives  Subcommittee on Space held a hearing entitled “Exploring Our Solar System: The ASTEROIDS Act as a Key Step Planetary science“. I was curious about this act and expected the hearing to focus on interesting new ways to motivate private companies to design, launch, and operate space missions, and further the study of our Solar System.

Five witnesses at the House Hearing on “Exploring Our Solar System: The ASTEROIDS Act as a Key Step Planetary science”

The five witnesses chosen to testify included a NASA civil servant, three well-known planetary scientists and one professor specialized in space law.

Soon after the hearing began, viewers, included me, realized that it was focused not on the ASTEROIDS Act, or planetary science or space exploration, but on NASA’s budget for planetary science. The hearing should have been called  ”NASA’s Planetary Spacecraft Budget for 2015″—but everyone knew that topic would attract little if any interest.

The witnesses knew the true nature of the hearing, and the first four limited their discussion to NASA space missions. Unfortunately, none mentioned the remarkable contribution of ground-based and space telescopes to planetary science, with the exception of Jim Bell, who briefly muttered the word “exoplanets.” No one mentioned the magnificent images collected by the Hubble Space Telescope (e.g. plumes on Europa), or those from large telescopes  (Io’s volcanism, asteroid impact on Jupiter). Nor did anyone mention the bright future just ahead, when millions of small solar system bodies are discovered by the LSST, the JWST begins to study exoplanets, and extremely large telescopes provide data resolution as detailed as global Galileo spacecraft observations.

Asteroid Redirect Mission (ARM). Image Credit: NASA

A lot of planetary scientists don’t like the ARM concept but  I regret that it was discussed at length. If the mission concept is as bad as presented, we can be sure it will be abandoned by the next administration just as the current one abandoned a new race to the Moon. It’s disappointing that there were few mentions of the impact of planetary science on technological advances, or the immense contribution made by our field in inspiring young people to study STEM. A more enlightened subcommittee would also have heard testimony on how to use space exploration to understand climate change, and mitigate its effect. And it would have studied, rather than superficially discussed, our ability to secure new resources in the not-too-distant future by mining asteroids.

Finally, most of the testimony adamantly promoted a “business as usual” attitude, which we can summarize as “NASA needs more money to develop more Discovery and New Frontiers missions.” It would have been great to discuss new ideas that are not part of this 60-year-old schema. In the past, NASA has shown a commitment to innovation, but sadly this hearing was a lost opportunity for decision makers to hear new thoughts from planetary scientists.

NASA leveraged its $800M COTS program budget with partner funds. This resulted in two new U.S. medium-class launch vehicles built by SpaceX and Orbital and two automated cargo spacecraft (Dragon and Cygnus)  and demonstrated the efficiency of such partnerships.

There is no way to indefinitely increase NASA’s budget to match the rapidly soaring price of missions. But we can dedicate part of its budget to help develop a private space-exploration industry committed to bringing new ideas to life and reducing the cost of exploration. True, the ASTEROIDS act  will set a “legal framework” to determine the rights of private interests to extract and control space mining—an important step. But we need to take a second step: COTS-like funding to support New Space industries (Planetary Resources, DSI, B612, Google X Prize, etc.). This would allow NASA to define a need, and invest in and consult with the people pursuing it. This would also allow privately operated space partners to receive funding from NASA to find visionary, innovative, low-cost ways to explore space.

This new initiative would also free NASA to focus on the most challenging parts of the planetary science program, such as  a mission to Europa. For innovative, higher-risk ideas, a partnership with New Space companies could allow the agency to remain on the forefront of space exploration while promoting an emerging industry. In this context,  perhaps commercial space exploration companies could come up with innovative ways to do a mission similar to an Asteroid Redirect Mission.

Clear skies,

Franck M.


Kardashev Type III civilizations could be rare

August 06, 2014

These two papers by J.T. Wright’s group were posted today on astro-ph

The Ĝ Infrared Search for Extraterrestrial Civilizations with Large Energy Supplies. I. Background and Justification

J. T. Wright, B. Mullan, S. Sigurðsson, M. S. Povich

The Ĝ Infrared Search for Extraterrestrial Civilizations with Large Energy Supplies. II. Framework, Strategy, and First Result

J. T. Wright, R. Griffith, S. Sigurðsson, M. S. Povich, B. Mullan

Based on the analysis of WISE and Spitzer data, the authors concluded that “Kardashev Type III civilizations (a civilization that extracts fusion energy, information, and raw-materials from multiple solar systems) are very rare in the local universe”.

A Kardashev Type III civilization imagined. Art by Jon Lomberg.

I remind you that we had a SETI hangout on this topic with this group, including as well Jill Tarter and Freeman Dyson in September 2013.

I look forward to reading about the search for Kardashev Type II civilizations from the same set of data.

Clear Skies,

Franck M.


Des mondes similaires au nôtre cachés dans des centaines d’exoplanètes ? SETI PR en Francais

June 09, 2014

Communiqué de presse de l’Institut SETI et de CASCA
Monday, June 09 2014 – 12:15pm, PDT

Mountain View, CA -
Cette année a été intense pour les chasseurs d’exoplanètes, ces planètes autour d’autres étoiles. Une équipe d’astronomes de l’Institut SETI et du centre de recherche de la NASA Ames a découvert 715 nouvelles exoplanètes enfouies dans les données du télescope spatial Kepler. Ces nouveaux mondes qui tournent autour de 305 étoiles différentes, constituent des systèmes planétaires multiples, similaires a notre système solaire, lui-même constitué de huit planètes. L’annonce de cette découverte a été suivie par une nouvelle encore plus importante dans le monde de l’astronomie : la même équipe a annoncé la découverte de Kepler 186f, une planète de la même taille que la Terre qui tourne autour de son étoile dans la zone dite habitable. Cette decouverte constitue une étape essentielle vers la détermination de l’existence de planètes de type Terre dans la Voie Lactée.

Une vue artistique décrivant les systèmes planétaires découverts par le télescope spatial Kepler. Crédit: NASA

Jason Rowe, astronome au SETI Institute, est à l’origine de cette étude. D’après lui, « ces résultats indiquent non seulement que les planètes de la taille de la Terre sont très répandues, mais également que les systèmes multiples peuvent contenir des mondes habitables ». Il souligne néanmoins que « la plupart de ces planètes tournent autour de leur étoile à une distance bien plus courte que la distance entre la planète Mercure et notre soleil. Nous commençons à peine à trouver des systèmes vraiment similaires à notre système solaire. »

Ce déluge de nouvelles exoplanètes s’est intensifié grâce à l’utilisation d’une nouvelle technique d’analyse appelée « vérification par multiplicité ». Les chercheurs ont pu vérifier l’existence de centaines de nouveaux systèmes planétaires à la fois, sans pour cela devoir analyser chaque système un par un. Basée sur une étude probabiliste, elle a permis de confirmer l’existence de ces systèmes autour des 150 000 étoiles observées par Kepler. L’analyse de cet échantillon a ainsi conduit les astronomes à cataloguer 715 nouvelles exoplanètes, portant le nombre total d’exoplanètes découvertes à ce jour à plus de 1 700.

« Ce travail nous a aussi permis d’en savoir plus sur ces systèmes. Ils sont remarquablement compacts et les orbites de ces planètes sont planes et circulaires, tout comme notre système solaire, » note Jason Rowe.

Le 17 avril, l’équipe de Kepler annonça la découverte de Kepler 186f, la première planète de taille similaire à la Terre se trouvant dans la zone habitable de son étoile, là où la température en surface pourrait permettre à l’eau d’exister à l’état liquide. Cette découverte marque une étape importante dans la détermination de la fréquence de planètes similaires à la Terre dans notre galaxie.

D’après David Black, président et PDG de l’institut SETI, « la découverte de ces nouveaux mondes potentiellement habitables dans notre galaxie suggère que l’existence d’une vie extraterrestre, quelque part dans le cosmos, est probable. »

La mission Kepler a cessé d’enregistrer des données en début d’année en raison d’une anomalie rencontrée avec deux de ses roues à réaction qui sont essentielles pour orienter le télescope de manière très précise. Le 20 mai, la NASA a néanmoins annoncé qu’une seconde mission, appelée K2, était sur le point de commencer. Le satellite Kepler a été reconfiguré afin d’utiliser la pression des photons solaires pour compenser la roue manquante et affiner son pointage, lui permettant ainsi d’observer un champ du ciel différent.

« Nous ne pouvons plus maintenir les observations de Kepler dans le champ prévu initialement » annonce Doug Caldwell, scientifique en charge de l’instrument Kepler au SETI Institute, « mais le télescope spatial a été construit par une équipe pleine de ressources et dont l’ingéniosité a permis à Kepler d’avoir une seconde vie. Le satellite cherchera dorénavant des exoplanètes dans une gamme d’environnement très variée, notamment dans des régions de formation stellaire. Nous allons très certainement en apprendre beaucoup sur la formation et l’évolution de notre propre système solaire. »

« Plus nous explorons notre galaxie et plus nous découvrons de mondes parmi les étoiles qui nous rappellent le nôtre » conclut J. Rowe.

Au sujet de l’institut SETI :
L’Institut SETI  est une organisation de recherche multi-disciplinaire non lucrative, fondée dans le but d’explorer, comprendre et expliquer l’origine, de la vie dans l’univers, ainsi que sa nature et sa prévalence. Les chercheurs de l’institut rassemblent des expertises dans des domaines aussi variés que l’astrophysique, les sciences planétaires ou la biologie, les sciences sociales ou les sciences informatiques, ou encore le traitement du signal. Par l’étude du passé et du présent, les chercheurs peuvent ainsi entrevoir des bribes du futur. Nous sommes passionnés de découvertes, mais également du partage des connaissances, en tant qu’ambassadeurs scientifiques auprès du public, de la presse et du gouvernement. L’Institut SETI est un partenaire privilégié des agences gouvernementales, institutions académiques et plusieurs compagnies dans le monde entier.


Leslie Sage
CASCA Press Officer
+1 301 675 8957

Jason Rowe
SETI Institute
Tel: +1 650 276-9092

Douglas Caldwell
SETI Institute
Tel: +1 408 857-4353

Seth Shostak, Media Contact
SETI Institute
Tel: +1 650 960-4530

David Black, President, CEO
SETI Institute
Tel: +1 650 960-4510

Ce communiqué de presse est basé sur une version anglaise publié par le SETI Institute. Il a été adapté et traduit par Franck Marchis et édité par Elsa Huby.